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Economie

Les conserveries sont inquiètes : les millenials n'achètent pas de thon en boîte

Le thon en conserve, un aliment de base du 20ème siècle, lutte afin de conserver sa place sur les étagères des cuisines américaines. Aux Etats-Unis, plusieurs sociétés centenaires de thon telles que StarKist Co., Bumble Bee Foods LLC et Chicken of the Sea International tentent par divers moyens de relancer la demande de thon.  

Afin de conserver leur position dominante sur un marché en contraction, ces sociétés ont recours à des stratégies telles que la vente de thon en sachets ou dans des kits aromatisés aux saveurs à la mode ou encore comme collation santé.

"Pour ramener l'enthousiasme chez les consommateurs, nous devons être plus créatifs », a déclaré Jan Tharp, président-directeur général par intérim de Bumble Bee.

Le thon boudé par les générations plus jeunes

Les producteurs de thon traditionnels sont confrontés à des problèmes similaires à ceux qui ont affecté dans le passé d'autres fournisseurs d'aliments emballés tels que la soupe. Par ailleurs, les jeunes générations boudent le thon et s'orientent davantage vers des options alimentaires plus fraîches et moins transformées. Les producteurs doivent également faire face à la concurrence de marques plus récentes et plus sophistiquées qui innovent dans une catégorie laissée de côté par les grandes marques.

Les trois grandes sociétés de thon totalisent aux Etats-Unis encore 80% des ventes. Cependant, dans son ensemble, l'industrie est en chute. La consommation de thon en conserve a diminué de 42% en cours des trois décennies et ce jusqu'en 2016. Les ventes de poissons ont diminué de 4% entre 2013 et 2018.

Commodité

Dans un pays axé sur la commodité, le thon en conserve n'a plus vraiment la cote auprès des consommateurs. Ces derniers rechignent à ouvrir et vider les boîtes de thon. Le fait de devoir se procurer des couverts et des plats pour consommer le thon n'est pas non plus du goût des consommateurs. "Beaucoup de personnes de la génération du millénaire ne possèdent même pas d'ouvre-boîtes", a expliqué Andy Mecs, vice-président du marketing et de l'innovation pour StarKist, une filiale du groupe sud-coréen Dongwon.

Les jeunes consommateurs choisissent plutôt du poisson frais ou congelé. Une étude du cabinet d'études Mintel a montré que seuls 32% des consommateurs de 18 à 34 ans avaient acheté récemment du poisson ou des mollusques et crustacés en conserve, contre 45% des 55 ans et plus.

Le thon est arrivé dans les placards américains après une pénurie de sardines en 1903. Par la suite, ce produit est devenu plus populaire durant les pénuries de protéines en temps guerre et à mesure que des nouvelles technologies de mise en conserve se développaient. Mais, depuis la fin des années 1980, la réputation du thon a pris un coup car les consommateurs s'inquiètent de sa contamination potentielle au mercure, des dommages causés aux dauphins attrapés dans les filets destinés à la pêche au thon et de sa ressemblance avec de la nourriture pour chats. L'odeur du thon dérange également. 

Face à ces obstacles, StarKist a décidé de ne pas abandonner le thon qu'elle commercialise depuis un siècle. La société se repositionne et a commencé depuis trois ans à vendre du saumon et des sachets de poulet.

L'entreprise s'oriente également vers la commercialisation de thon en sachets. Les ventes de thon en sachets augmentent de 20% par an. Cette solution est également plus populaires que les conserves chez les jeunes consommateurs. StarKist mise aussi sur les saveurs du monde pour son offre de thon.

Les petites marques de thon tentent quant à elles d'attirer les consommateurs en leur promettant une offre de poissons plus sûre, plus durable et de meilleure qualité. Les méthodes de pêche de ces marques ont été certifiées par une groupe de gestion des ressources maritimes. Contrairement aux grandes marques qui cuisent le thon deux fois, une de ces entreprises, Wild Planet, cuit le poisson une fois dans la boîte, ce qui lui permet de mariner dans ses jus naturels et dans ses huiles saines. Par conséquent, les ventes ont énormément augmenté, explique Bill Carvalho, fondateur et président de Wild Planet.

D'autres marques tentent de faire renaître l'intérêt des consommateurs en vendant le thon en collation santé accompagné de crackers. Ces collations sont placées dans les sections de fruits secs et de viandes à la mode dans les supermarchés. Selon Bumble Bee, le placement permettrait d'augmenter les ventes de près de 25%.

Les consommateurs se disent prêts à essayer les nouveaux produits à base de thon. Mais le scepticisme reste de mise. Actuellement, il existe des tendances alimentaires comme le quinoa et le chou frisé et il semble que le thon n'en fait pas encore partie. 

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