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Science

La station spatiale chinoise va se transformer cette nuit en une boule de feu

Dans la nuit de dimanche à lundi, la station spatiale chinoise Tiangong-1 va pénétrer l'atmosphère, soit un peu plus tard que prévu initialement. Après sa chute incontrôlée, elle se transformera en une boule de feu céleste.

La station spatiale chinoise Tiangong-1 devrait entrer dans l'atmosphère cette nuit vers 23h25 GMT (ce lundi à 1h25 en Belgique), annonce l’Agence spatiale européenne (ESA) sur son site internet, tout en précisant que l'heure "reste très variable". 

Tiangong-1 a été développée par l'agence spatiale chinoise CNSA et est la première station spatiale du pays. Elle a été mise en orbite en septembre 2011 mais n'est plus active depuis 2013. Les liaisons terrestres avec elle sont coupées depuis mars 2016. Il semblerait même que la Chine ait perdu tout contrôle pour amorcer en douceur son entrée dans l’atmosphère, affirme l'ESA mais nient les fabricants chinois.

"Splendide"

Les autorités chinoises prévoient que la station spatiale retombera à la vitesse incroyable de 26.000 km/h. Une fois entrée dans l'atmosphère, elle devrait se désintégrer en boule de feu céleste, sous l'effet de la chaleur induite par la vitesse. Mais si elle pèse environ 8,5 tonnes pour 10,4 mètres, il n'y a toutefois aucune inquiétude à se faire. Ce type de station "ne s'écrase pas sur Terre violemment comme dans les films de science-fiction, mais se désintègre en une splendide [pluie de météorites] dans le beau ciel étoilé, à mesure que ses débris progressent vers la Terre", précise le CMSEO, le bureau chinois chargé de la conception des vols spatiaux habités.

Néanmoins, on peut "s’attendre à ce que des parties résistent à ce processus et retombent sur la Terre", avance l'ESA. Mais où exactement, cela reste un mystère. La fenêtre de rentrée dans l'atmosphère de la station devrait être quelque part entre les latitudes 43 degrés Nord et 43 degrés Sud, soit près de l'Australie, la Nouvelle-Zélande, le continent américain (surtout au sud), l'Afrique, le sud de l’Europe ou encore une partie de l’Asie.

Mais il est bon de rappeler que la probabilité pour qu'un débris de station spatiale vous tombe sur la tête est 10 millions de fois plus faible que la probabilité d'être touché par la foudre, rassure l'ESA.

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